Um transponder de satélite é um receptor de rádio combinado e transmissor de rádio instalado (geralmente) em um satélite de comunicações (rádio, TV, dados). Quando uma estação terrestre transmite um sinal de rádio ao satélite, o transponder recebe esse sinal, amplifica-o, altera a frequência (geralmente para uma frequência menor para evitar feedback com a antena receptora) e transmite o sinal (com seu rádio, TV ou dados conteúdo) como um feixe de satélite (ou seja, um feixe de rádio concentrado, muito parecido com um feixe de luz, mas menor freqüência) para o solo, onde é recebido por diferentes estações terrestres antena que enviar o conteúdo para o usuário (por exemplo, seu receptor/ decodificador Sky tv) .

Um transponder tem tipicamente 36 ou 72 MHz de largura, transmite em uma polarização (a banda Ku é tipicamente transmitida com polarização horizontal ou vertical, a banda C na maior parte do mundo é transmitida em circunferência esquerda ou circular direita) e abrange uma região geográfica específica.
Usando um grande número de transponders, pode-se dividir a capacidade para que um único satélite transmita conteúdos relevantes para varias regiões geográficas. A separação da cobertura geográfica de cada transponder impede que os sinais fiquem todos misturados e, usando outro conjunto de transponders com polarização oposta, todas essas freqüências podem ser reutilizadas.